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You are here: Home Archive 2021 Climate and environmental context of the Mongol invasion of Syria and defeat at ‘Ayn Jālūt (1258–1260 CE)

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Climate and environmental context of the Mongol invasion of Syria and defeat at ‘Ayn Jālūt (1258–1260 CE)

DOI: 10.3112/erdkunde.2021.02.02
Year: 2021
Vol: 75
Issue: 2
Pages: 87-104
Summary:

After a successful conquest of large parts of Syria in 1258 and 1259 CE, the Mongol army lost the battle of 'Ayn Jālūt against Mamluks on September 3, 1260 CE. Recognized as a turning point in world history, their sudden defeat triggered the reconfiguration of strategic alliances and geopolitical power not only in the Middle East, but also across much of Eurasia. Despite decades of research, scholars have not yet reached consensus over the causes of the Mongol reverse. Here, we revisit previous arguments in light of climate and environmental changes in the aftermath of one the largest volcanic forcings in the past 2500 years, the Samalas eruption ~1257 CE. Regional tree ring-based climate reconstructions and state-of-the-art Earth System Model simulations reveal cooler and wetter conditions from spring 1258 to autumn 1259 CE for the eastern Mediterranean/Arabian region. We therefore hypothesize that the post-Samalas climate anomaly and associated environmental variability affected an estimated 120,000 Mongol soldiers and up to half a million of their horses during the conquest. More specifically, we argue that colder and wetter climates in 1258 and 1259 CE, while complicating and slowing the campaign in certain areas, such as the mountainous regions in the Caucasus and Anatolia, also facilitated the assault on Syria between January and March 1260. A return to warmer and dryer conditions in the summer of 1260 CE, however, likely reduced the regional carrying capacity and may therefore have forced a mass withdrawal of the Mongols from the region that contributed to the Mamluks’ victory. In pointing to a distinct environmental dependency of the Mongols, we offer a new explanation of their defeat at 'Ayn Jālūt, which effectively halted the further expansion of the largest ever land-based empire.

Zusammenfassung:

Am 3. September des Jahres 1260 n. Chr. unterlagen die berittenen Mongolen erstmals in ihrer überaus erfolgreichen territorialen Westexpansion gegen die von Süden aufmarschierenden Mamluken in der Schlacht von 'Ayn Jālūt. Diese Niederlage im heutigen Israel markiert einen welthistorischen Wendepunkt, in Folge dessen das Machtgefüge nicht nur im Mittleren Osten, sondern über ganz Eurasien neukonfiguriert wurde. Gleichwohl der geopolitischen Relevanz und trotz zahlreicher Erklärungsversuche ist es Wissenschaftlern bis heute nicht gelungen, die Niederlage der Mongolen bei cAyn Jālūt überzeugend zu erklären. In der vorliegenden Studie berücksichtigen wir raumzeitlich hochaufgelöste Klima- und Umweltveränderungen nach dem Ausbruch des indonesischen Vulkans Samalas circa 1257 n. Chr. Sowohl die jahrringbasierten Rekonstruktionen, als auch die Klimamodelle deuten auf eine starke Abkühlung und generell feuchtere Bedingungen von 1258 bis 1259 hin. Die durch einen der wohl größten Vulkanausbrüche der letzten 2500 Jahre ausgelösten Klimaschwankungen müssen als wichtiger Faktor für die Verzögerung des Mongolenfeldzuges mit seinen geschätzten 120,000 Kriegern und bis zu einer halben Million Pferden angesehen werden. Kühlere und feuchtere Bedingungen haben demnach die Eroberung weiter Teile Syriens zwischen Frühjahr 1258 und Herbst 1259 begünstigt, wohingegen die Rückkehr zu einem wärmeren und trockeneren Klima im Sommer 1260 n. Chr. die Mongolen schwächte und somit wohl zu ihrer Niederlage bei 'Ayn Jālūt beitrug. Unsere Studie verdeutlicht die starke Abhängigkeit der mongolischen Kavallerie von Umweltfaktoren und liefert einen neuen Erklärungsansatz für ihr Scheitern in Syrien, was letztlich eine weitere Expansion der größten Landmacht verhinderte.

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